Νέα επιτυχία για την ΝΑSA – Το σκάφος New Horizons εξερευνά ουράνιο σώμα 4 δισ. μίλια μακριά

Ο επιστήμονας Hal Weaver, του Johns Hopkins University Applied Physics Laboratory μιλά για την Εσχατη Θούλη και το New Horizons (Joel Kowsky/NASA via AP)

ΛΟΡΕΛ. ΜΕΡΙΛΑΝΤ. Νέα μεγάλη επιτυχία για την Αμερικανική Διαστημική Υπηρεσία (NASA) που μέσω του σκάφους της New Horizons εξερευνά την Εσχατη Θούλη (Ultima Thule), το πιο μακρινό σώμα που έχει ποτέ επισκεφθεί διαστημοσυσκευή, σε μια απόσταση περίπου 4 δισεκατομμυρίων μιλίων από τη Γη, στην παγωμένη Ζώνη Κάιπερ.

Οι επιστήμονες στο Εργαστήριο Εφαρμοσμένης Φυσικής του Τζονς Χόπκινς στο Μέριλαντ έλαβαν περίπου δέκα ώρες μετά την έλευση του 2019 τα πρώτα σήματα από το New Horizons που επιβεβαίωναν ότι εκείνο εκτέλεσε με επιτυχία την αποστολή του.

Οι πρώτες θολές φωτογραφίες που έστειλε στη Γη το ρομποτικό σκάφος, κατά τη φάση της προσέγγισής του, δείχνουν ότι η Εσχατη Θούλη μοιάζει με κορίνα του μπόουλινγκ, κάτι που όμως θα πρέπει να επιβεβαιωθεί από τις επόμενες πιο καθαρές φωτογραφίες από μικρότερη απόσταση, οι οποίες αναμένονταν αργότερα, είτε την Τετάρτη, είτε την Πέμπτη.

Υπάρχει ακόμη μια πιθανότητα να πρόκειται για δύο ξεχωριστά σώματα που κινούνται πολύ κοντά το ένα στο άλλο (περισσότερο από οτιδήποτε άλλο έχει δει η NASA έως τώρα στο Διάστημα) και έτσι δίνουν την εντύπωση ενός ενιαίου σώματος με δύο λοβούς, που θυμίζει σχήμα κορίνας.

Το σκάφος θα έχει ήδη συλλέξει πολλά δεδομένα από απόσταση περίπου χιλιάδων μιλίων και θα έχει τραβήξει αρκετές φωτογραφίες, που θα καταφθάνουν αργά στη Γη έως το φθινόπωρο του 2020 λόγω της μεγάλης απόστασης.

Το πρώτο ραδιοσήμα επιβεβαίωσης για την επιτυχία της αποστολής ελήφθη από μια μεγάλη κεραία του Δικτύου Βαθιού Διαστήματος της NASA στη Μαδρίτη μετά από ταξίδι έξι ωρών και οκτώ λεπτών στο Διάστημα. Οπως ήταν φυσικό, αμέσως επικράτησε γιορταστικό κλίμα (ήταν, άλλωστε, και Πρωτοχρονιά) στο κέντρο ελέγχου του New Horizons, που βρίσκεται στο Εργαστήριο Εφαρμοσμένης Φυσικής του Πανεπιστημίου Τζονς Χόπκινς στο Μέριλαντ.

Το πρώτο σήμα περιείχε μόνο πληροφορίες για την καλή κατάσταση του σκάφους και επιβεβαίωσε ότι η μνήμη του είχε γεμίσει με τα δεδομένα που είχε συλλέξει. Οι πρώτες εικόνες με υψηλή ανάλυση δεν αναμένονται στη Γη πριν από τον Φεβρουάριο.

Οσον αφορά το μέγεθος της Εσχατης Θούλης, με βάση τις πρώτες εκτιμήσεις, έχει διάμετρο 15 ώς 35 χιλιόμετρα, σύμφωνα με τον επικεφαλής επιστήμονα της αποστολής Αλαν Στερν.

Η μυστηριώδης Εσχατη Θούλη -επίσημα γνωστή ως 2014 MU69- είχε ανακαλυφθεί από το διαστημικό τηλεσκόπιο «Χαμπλ» πριν τέσσερα χρόνια. Φέρει το όνομα της αρχαίας Θούλης, ενός νησιού που είχε αναφέρει ο αρχαίος Ελληνας εξερευνητής Πυθέας τον 4ο αιώνα π.Χ. ότι βρισκόταν βόρεια της Βρετανίας (ίσως επρόκειτο για την Ισλανδία ή τη Γροιλανδία). Από τότε το όνομα της Θούλης συμβολίζει αυτό που βρίσκεται στην εσχατιά του Κόσμου.

Το κόστους 700 εκατομμυρίων δολαρίων New Horizons, το οποίο είχε εκτοξευθεί από το Ακρωτήριο Κανάβεραλ τον Ιανουάριο του 2006, έβαλε πλώρη για τις εσχατιές του ηλιακού μας συστήματος μετά την ιστορική του επίσκεψη στο νάνο πλανήτη Πλούτωνα τον Ιούλιο του 2015.

Η Εσχατη Θούλη -που απέχει από τον Ηλιο 44 φορές μακρύτερα από ό,τι η Γη- είναι ένα παγωμένο σώμα με θερμοκρασία περίπου μείον 230 βαθμούς Κελσίου, σκούρα κοκκινωπή απόχρωση και το μέγεθος μιας πόλης, καθώς έχει διάμετρο περίπου 30 χιλιομέτρων.

Είναι ακόμη ασαφές τι σχήμα έχει (επίμηκες, σφαιρικό ή ακανόνιστο), αν συνοδεύεται από μίνι δορυφόρους ή δακτυλίους και αν αποτελείται από ένα ενιαίο σώμα ή από δύο σώματα, το ένα σε τροχιά γύρω από το άλλο.

«Πραγματικά δεν έχουμε ιδέα για το τι πρέπει να περιμένουμε. Αλλά ό,τι κι αν κάνουμε εκεί, πρόκειται να είναι ιστορικό. Θα μάθουμε από τι αποτελείται αυτό το σώμα. Πώς σχηματίσθηκε, αν έχει ατμόσφαιρα, αν έχει δακτυλίους. Ποιος ξέρει τι μπορεί να βρούμε», δήλωσε ο επικεφαλής επιστήμονας της αποστολής, Αλαν Στερν, του Εργαστηρίου Εφαρμοσμένης Φυσικής του Πανεπιστημίου Τζονς Χόπκινς.

Leave a Reply

Your email address will not be published. Required fields are marked *

 characters available